De mystérieux insectes africains infestent les oliveraies portugaises

Des dommages inexpliqués aux oliviers sur une période de six ans au Portugal ont été confirmés comme étant les effets d'un insecte obscur jamais observé auparavant en Europe.
Cochenilles blindées
Par Simon Roots
8 février 2023 à 20h02 UTC

Melanaspis corticosa, une cochenille blindée mal décrite, a été identifiée comme l'espèce infestant les oliveraies de la région de l'Algarve au sud du Portugal.

Jusqu'alors inconnu en dehors de l'Afrique sub-saharienne, le nouveau ravageur s'est révélé résistant aux traitements insecticides.

Détecté pour la première fois dans les derniers mois de 2016 à partir de l'échelle inhabituelle sur les branches des oliviers d'ornement, des dommages importants ont depuis été signalés sur des sites à travers l'Algarve, des jardins privés et des arbres urbains aux terres agricoles et aux oliveraies commerciales.

Voir aussi:La recherche révèle comment un agent pathogène mortel infecte les oliviers

Cependant, l'insecte responsable est resté non identifié jusqu'en 2022, date à laquelle les échantillons ont été soumis à une combinaison d'analyses moléculaires et morphologiques.

Ces analyses ont confirmé que le ravageur était Melanaspis corticosa, une espèce décrite pour la première fois dans la région du Cap en Afrique du Sud en 1919 et plus tard en Guinée, au Mozambique et au Zimbabwe.

Dans son environnement d'origine, l'insecte est polyphage, se nourrissant d'une gamme variée d'hôtes allant du corail africain indigène et du lilas du Cap aux espèces introduites telles que le pêcher.

Pour des raisons encore à déterminer, sa présence au Portugal semble limitée exclusivement à l'olivier.

L'équipe de recherche qui a effectué le séquençage génétique a noté qu'il y avait une différenciation négligeable entre les séquences COI (une sous-unité codée par l'ADN mitochondrial), ce qui, selon eux, suggère que l'espèce a subi très peu de pression de sélection pour s'adapter à son nouvel environnement. Cela pourrait impliquer que l'organisme est déjà bien adapté à cet environnement.

Parmi les oliviers touchés observés, de graves dommages ont été constatés chez beaucoup. Cela comprenait le dépérissement des branches, le brunissement des feuilles et l'abscission des feuilles (perte).

Dans la plupart des échantillons collectés, les branches et les pousses étaient entièrement recouvertes d'individus en masse, y compris des femelles adultes et des nymphes. Cela équivaut au niveau 4 (le niveau le plus élevé) du système de classification proposé de Kosztarab pour l'infestation par les cochenilles : "infestation générale ou stratifiée (les écailles recouvrent complètement les parties infestées de la plante).

Bien que jusqu'à présent signalé uniquement dans la région côtière du sud, le ravageur a affecté une gamme d'habitats dans au moins 15 sites distincts, de Vila do Bispo à l'extrême sud-ouest à Cabanas de Tavira à l'est, à environ 15 kilomètres de la frontière avec l'Espagne. Il a également été observé durant toutes les périodes saisonnières.

Voir aussi:Au Portugal, l'infection à Xylella se propage à plus d'espèces

La nature obscure de Melanaspis corticosa signifie que ni l'ampleur potentielle du problème ni aucune stratégie de contrôle ne peuvent être proposées à ce stade. Seuls cinq prédateurs naturels sont connus, qui sont tous des guêpes parasites endémiques d'Afrique et dont on sait presque aussi peu que sur le ravageur lui-même.

L'Organisation internationale européenne et méditerranéenne pour la protection des végétaux note que des traitements phytosanitaires avec des insecticides homologués contre les cochenilles des oliviers ont été appliqués mais avec une efficacité limitée.

En plus de leurs analyses, l'équipe responsable a généré une "Séquence de code-barres d'ADN » pour faciliter l'identification future. Ils ont également monté sur diapositives un total de 25 spécimens femelles adultes, des images au microscope et des détails, qui ont tous été envoyés aux universités de Catane et de Padoue en Italie.

Comme cette épidémie actuelle est la première du genre en Europe et, en fait, en dehors de l'Afrique, ils espèrent que ces ressources fourniront la base d'une étude plus approfondie et du développement de mesures de contrôle.

Dans le monde, l'olivier abrite une centaine de variétés de cochenilles, dont environ 100% se trouvent dans le bassin méditerranéen. Bon nombre d'entre elles sont des espèces non indigènes, telles que Saissetia oléae, qui, comme Melanaspis corticosa, serait originaire d'Afrique du Sud.

Saissetia oléae est l'un des ravageurs mondiaux de l'olivier les plus importants sur le plan économique et est particulièrement préoccupant dans la région méditerranéenne, où il est considéré comme l'un des trois principaux ravageurs de l'olivier, aux côtés du mouche des fruits et les terres parsemées de teigne de l'olivier.



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